Menno Bakker ging op pad en noteerde het verhaal van  ‘serial entrepreur’ Siebrand Dijkstra, die op dit moment met zijn AppMachine de wereld lijkt te gaan veroveren.

Siebrand Dijkstra is al twee keer eerder in zijn leven financieel ‘binnengelopen’. Dus het begint bijna een beetje te wennen.  Wanneer we hem spreken heeft hij net de derde grote verkoopdeal van zijn leven achter de rug. En wat voor één: de verkoop van een minderheidsbelang in zijn AppMachine (vestigingen in Heerenveen en San Francisco) aan een groot Amerikaans bedrijf leverde hem vele miljoenen op. Maar ook nog iets anders: de mogelijkheid om zijn software, waarmee iedereen in simpele stappen zelf een app kan maken, over de hele wereld te verkopen. Een nieuwe stap in de toch al enerverende carrière van de ‘serial entrepreur’, die op de keper beschouwd maar één missie heeft: mooie dingen maken.

Eerst maar eens inzoomen op dat ‘binnenlopen’. Dijkstra (‘Ik ben een honderd procent ADHD-er’) was al eerder zeer succesvol in het oprichten van bedrijven. Zijn eerste start-up was Quality Netware Tools BV (QNT), dat communicatiesoftware ontwikkelde toen internet nog nauwelijks bestond. In acht jaar tijd wist hij in de jaren negentig aan 3.800 bedrijven elfduizend producten te verkopen, van internetdomeinen tot software. Na de verkoop van QNT begon Dijkstra met ‘SchoolMaster’, dat onder de naam ‘Magister’ administratieve software voor scholen in het voortgezet onderwijs leverde. Ook dat bedrijf werd goed verkocht. Ach, het ging ook wel eens mis. Zo was de overname van het Friese internetbedrijf Speak geen succesverhaal. “Verschillende bloedgroepen”, stelt Dijkstra. “Je kunt wel een mooie tent kopen en je de eigenaar voelen; daarmee heb je nog niks. De mensen die er zitten moeten ook een beetje dezelfde taal spreken. Dezelfde bloedgroep hebben. Met Speak had ik dat niet. Ik voelde me op een gegeven moment net een Imam die een gereformeerde kerk had overgenomen.”

Knutselen

Zo kwam het dat de in Oranjewoud wonende ondernemer op een gegeven moment AppMachine oprichtte. Kant en klare software, waarmee de gebruiker met behulp van hapklare bouwblokken zelf apps kan maken. Hij ging de afgelopen jaren ‘tot het gaatje’ om er een mooi product van te maken. “Mensen denken wel eens dat alles wat ik aanraak verandert in goud. Maar wat ze niet zien is dat er voor een lucratieve verkoop jaren van keihard werken aan vooraf zijn gegaan. Dag in dag uit werken aan iets waarvan je weet dat iedereen het wil hebben. En dat is gelukt. Er zijn zoveel mensen die graag een app zouden willen maken. Een applicatie waarmee je je bedrijf, of een bepaalde dienst, of bijvoorbeeld een speciale webshop heel gemakkelijk  kunt aanbieden aan de markt. Dat hebben wij gemaakt. Een pakket waarmee je spelenderwijs en modulair alles helemaal naar eigen wens kunt opbouwen.  Alsof je met legoblokjes mag spelen. En het leuke is: knutselen is gratis. Je betaalt pas een maandfee op het moment dat je het online aanbiedt voor Android, iPhone en Windows Phone 8. Daar komt overigens nogal een rompslomp bij kijken, met regels, aanmeldingen, invulformulieren. Het minst leuke onderdeel dus. Nou, ook daar willen wij bij helpen. En nu zijn we ook al bezig om het zo te maken dat je je app niet meer via die kanalen kunt aanbieden, maar gewoon online, via de browser.”

Een gesprek met Dijkstra vergt een hoge concentratiegraad bij de gespreksgenoot. Want de man praat snel, is zeer associatief en heeft veel uit te leggen. Bijvoorbeeld, waarom een goed product in zijn ogen nooit af is. “Mooi is een werkwoord. Morgen vinden we andere zaken belangrijker dan vandaag. Wensen en smaken veranderen. En ja, over smaak gesproken. Je moet als aanbieder ook altijd zorgen dat iets er goed uitziet, style sells . Ik hoor wel eens mensen zeggen ‘ach , als het maar functioneel is’.  Onjuist! Als je straks een bloedmooie vrouw aan de andere kant van de straat ziet lopen ben je een en al aandacht. Jouw eerste gedachte is dan niet: ‘ach, als ze maar goed kan koken’.”

Vakidioten

Het tempo waarmee Dijkstra in het verleden al mooie dingen deed en nu ook weer met de AppMachine innovaties doorvoert is nationaal en internationaal opgevallen. Zo reikte de

jury van het IT-magazine Computable hem de CEO of the Year award 2014 uit. Men gaf aan zeer onder de indruk te zijn van het gebruikersgemak en de kwaliteit van AppMachine. Ook de internationale ambitie van het bedrijf werd geprezen.

Het geheim van het succes? Er zijn volgens Dijkstra meerdere factoren.  Zo is daar het ‘multiplyer-effect’. “Het mooie is dat je een product maakt, dat je op een gegeven moment duizenden keren kunt verkopen”, legt Dijkstra uit. ”Kijk, een goede kok van een kwaliteitsrestaurant maakt met heel veel zorg en al zijn energie een goede biefstuk klaar. Maar bij de volgende bestelling moet hij dat nog eens doen en nog eens, enzovoort. Dat is niets voor mij. Ik wil op een gegeven moment gelijktijdig 100.000 biefstukken van dezelfde topkwaliteit kunnen verkopen. Dat is ook ons commerciële perspectief en daarom kunnen wij het ons permitteren om er bij de ontwikkeling ontzaglijk veel tijd in te steken.”  Een andere succesfactor is het personeelsbeleid. “Absoluut. De mensen zijn het goud van je bedrijf. Als ondernemer profiteer ik er van dat ik heel goed met ‘geeks’ (iemand die gepassioneerd is door technologie, red.) kan omgaan. Ik heb geen stropdassen nodig, maar vakidioten. Mensen die constant zaken willen verbeteren en zich  daar helemaal in vastbijten. Ik zoek honderd en tien procent focus! En dan zijn er niet veel schakeringen tussen zwart en wit. Wie met mij begint te samenwerken weet het: of ik sodemieter je er binnen een dag weer uit, of je heb jaren een leuke baan. Never a dull moment.”

Siebrand Dijkstra in vogelvlucht:

1992-2000: Quality Netware Tools BV (QNT)
2001-2010: SchoolMaster
2011-2012: FastGuide BV
2011-2012: Speak
2011-heden: AppMachine

AppMachine heeft op dit moment ruim 150.000 gebruikers in 140 landen, telt 36 werknemers en heeft vestigingen in Nederland, Brazilië en Amerika (San Francisco).

Dit verhaal is gepubliceerd in het magazine NOMMER, nummer 21.